El futuro de la electricidad funcionará sobre dos ruedas

por | febrero 28, 2019

Para gran parte del mundo emergente, la clave para reducir la contaminación es hacer la transición a motocicletas y scooters alimentados por baterías.

Dada la reciente agitación del mercado, sería fácil pasar por alto la próxima salida a bolsa de Niu Technologies, un fabricante chino de ciclomotores eléctricos. Los 95 millones de dólares que la compañía planea recaudar son una miseria en comparación con los miles de millones quemados por Tesla Inc. Pero las tecnologías desarrolladas por Niu y otros pioneros de los vehículos eléctricos de dos ruedas transformarán el transporte tanto como cualquier cosa soñada por gente como Elon Musk. (Más información patinetes eléctricos en UrbanFuture)

Hasta hace poco, las motocicletas eléctricas y los scooters recibían mucha menos atención en todo el mundo que los coches eléctricos. Eso está empezando a cambiar, especialmente en la India, donde los vehículos de dos ruedas, en su mayoría motocicletas, representan el 76 por ciento de los vehículos en las carreteras y un enorme 30 por ciento de la contaminación del país. En las mayores economías del sudeste asiático, el número de hogares que poseen vehículos de dos ruedas supera el 80 por ciento. Limpiar el aire de la región significa reducir las emisiones de los vehículos de dos ruedas.

Los coches eléctricos, incluso los baratos, no resolverán el problema. El costo es la primera y más alta barrera. En la India, una nueva motocicleta de iniciación puede costar menos de 500 dólares (y, en el mercado de segunda mano, mucho menos). El tráfico es la siguiente carga. En las megalópolis del Asia emergente, las confituras son notoriamente malas y están empeorando. En Mumbai, la velocidad promedio de los autobuses urbanos ha disminuido de 10 millas por hora a 5.5 millas por hora durante la última década. No es de extrañar que incluso los viajeros que pueden permitirse un coche miren a menudo a las bicicletas y scooters para desplazarse.

Por razones similares, la pujante industria del comercio electrónico de la región depende en gran medida del transporte en dos ruedas para las entregas. Finalmente, está el asunto del estacionamiento. Beijing es el hogar de aproximadamente el doble de coches que de plazas de aparcamiento, una proporción que probablemente aumentará. El problema es común en todo el mundo en desarrollo y se agrava por el aumento en espiral de los costos inmobiliarios, especialmente en las zonas centrales de las ciudades.

La buena noticia es que la clase media emergente de Asia parece estar abierta a la idea de los e-scooters si el precio es correcto y el cobro es conveniente. En China, las bicicletas eléctricas de baja velocidad propulsadas por voluminosas baterías de plomo-ácido han sustituido a muchas motocicletas y scooters tradicionales, especialmente dadas las normas de emisión más estrictas. Son baratas y, a diferencia de los autos eléctricos, las baterías se pueden cargar en casa o en la oficina. Hoy en día hay 200 millones de ellos, con 30 millones más añadidos cada año.

Hay un límite a lo que los actuales vehículos eléctricos de dos ruedas pueden lograr, sobre todo debido a la corta vida útil y al alcance de sus baterías de plomo-ácido. Para igualar el rendimiento de una motocicleta o scooter tradicional, las e-bicicletas requerirían baterías de iones de litio compactas, livianas y confiables similares a las que alimentan todo, desde iPhones hasta Teslas.

Tradicionalmente, los costos de las baterías de iones de litio han hecho que los vehículos alimentados por ellas sean demasiado caros para los mercados emergentes. Pero los precios están cayendo precipitadamente: Bloomberg New Energy Finance predice que disminuirán un 73% para el año 2030. Mientras que eso puede no ser suficiente para hacer que los autos eléctricos sean ampliamente asequibles, es una buena apuesta que los vehículos de dos ruedas lo sean.

De hecho, los scooters eléctricos y las motocicletas ya están bajando de precio. Los modelos ofrecidos por Hero Electric, una división del mayor fabricante de vehículos de dos ruedas de la India, son competitivos en precio con las motocicletas de bajo costo. Mejor aún, una vez que el comprador supera el precio de compra, el costo total de propiedad es a menudo más barato que el de los vehículos tradicionales de dos ruedas (especialmente cuando los precios del petróleo son altos).

La falta de estaciones de carga es un problema mayor, que afecta a los propietarios de vehículos eléctricos de todo tipo en toda Asia. Se trata de un problema particularmente grave para los operadores de vehículos eléctricos comerciales de dos ruedas, especialmente los que se centran en las entregas en zonas geográficas muy extensas.

Por ahora, es probable que los desarrolladores se concentren más intensamente en la construcción de estaciones de carga a lo largo de corredores de alto volumen de pasajeros y en vecindarios más prósperos. Una solución está siendo desarrollada por Honda Motors: un scooter con una batería desmontable y conmutable dirigida al mercado del sudeste asiático. La batería, que se lanzará en 2019, también será capaz de cargar teléfonos y otros aparatos electrónicos, alimentar las luces e incluso enviar electricidad a la red. Para los consumidores de regiones con fuentes de alimentación poco fiables, esto es un doble incentivo.

En última instancia, así como el cambio a los coches eléctricos requerirá el apoyo de los gobiernos, también lo hará el cambio a los vehículos eléctricos de dos ruedas. La instalación de más estaciones de carga debería ser una prioridad. Debe hacerse un esfuerzo para universalizar el factor de forma de las baterías de dos ruedas y para apoyar el desarrollo de estaciones de conmutación. Y finalmente, los gobiernos deben continuar enfocando las regulaciones en la reducción de la contaminación del transporte. Frente a la demanda, el mercado responderá.